北魏,作为北朝的开端,它以代国为前身,一度被灭后,孤儿寡母隐忍多年,趁淝水之战前秦瓦解而复国。恰逢数位明主励精图治,终于一统北方,结束了五胡十六国混战的局面。享祚的一百五十年中,太武征战、文明太后、孝文改革、子贵母死……

这个庞大的鲜卑帝国为后人留下了无数的谈资。那么,拓跋鲜卑统一北方是历史的偶然还是必然?而它又为何没能如隋朝那般大兵南下,提早结束南北对峙的局面呢?

拓跋氏能够成为北方的王者,首先要感谢时局为它带来的机遇。公元四世纪末的淝水之战,将一度强大的前秦引向崩溃,中原在短暂的统一后又再度陷入了群雄混战的局面。关东盘踞着老谋深算的后燕慕容垂,关中一带为后秦姚氏所占,而陇西的大地上则演绎着诸凉之间的恶斗。在后燕的帮助之下,拓跋珪将原本被前秦所灭的代国成功复国,并迅速壮大。

慕容垂英雄暮年,未曾想到自己养虎为患,当年的小牛犊拓跋珪竟然反咬一口,在参合陂将自己的后燕打得丢盔弃甲,慕容垂一口老血喷出,进了棺材。慕容垂子孙不肖,后燕分裂成了西燕、南燕以及后来的北燕等小势力,关东土地就此不断被拓跋铁骑收入囊中。

关中地区,枭雄刘裕五路大军,水陆并进讨伐后秦,姚氏不是对手,只得在长安城头举起白旗。刘裕虽然北伐收复关中,却来不及巩固胜利成果,便急急忙忙回到建康篡晋称帝,原属后秦的羌酋、将帅纷纷改投其他政权,最多的是投降了北魏。

接下来,拓跋珪的孙子拓跋焘充分利用祖辈父辈创下的基业,以他出神入化的用兵方略,北击柔然,南伐刘宋,先后灭亡了胡夏、北燕和北凉,一统中原河山,可谓所向披靡。

北魏能够统一北方并长期保持,既有时局造英雄这样的偶然因素,也与自身因素和历代不懈的努力密不可分。前秦的苻坚不得不借助于接纳降将来强化自身,导致前秦帝国表面上风头无两,实质上却只是一个松散的部落大联盟,只需引燃淝水之战这一根导火线,这个庞然大物便轰然倒塌。

而与前秦相比,源自内亚草原的鲜卑族群远比源自川陇山地的氐人人口更庞大,这就使得北魏皇权的巩固无须等候更深层次的族群融合,便能凭借已有本族群的足够人口来加以开展。此外,诸如两赵、前燕、前秦和前凉等都或多或少进行过国体汉化的尝试,却一直无法消除自身的部落遗风。而北魏却能够总结十六国历代兴衰的经验,在太武帝之后通过文明冯太后和孝文帝的不断改革,真正建立了一个富有凝聚力的门阀王朝。

那么,完美超越前代的拓跋北魏,却为何同样如苻坚大帝一般饮恨长江了呢?

第一、魏宋对比。总结宋文帝元嘉北伐的败因,可以归结出文帝遥控指挥、疏于经略淮北边镇等诸多失误。但刘宋北伐虽然未能成功,却并不代表刘宋是一个衰弱的王朝。正相反,在南朝四代之中,刘宋朝的疆域最为广大。

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