南汉的实际开创者是刘隐。乾宁元年(894年),他的父亲刘谦去世,广州官员上表朝廷委任刘隐代替刘谦担任封州(今广东封开县)刺史。乾宁三年(896年),清海节度使刘崇龟去世,嗣薛王李知柔前往广州,赴任清海节度使。李知柔行至湖南时,广州牙将卢琚、谭弘玘(一作覃玘)作乱,据守广州抗拒李知柔入境,由谭弘玘固守端州。李知柔因此不敢入境。谭弘玘交结刘隐,许诺把自己的女儿嫁给刘隐为妻。

刘隐假装答应这桩婚事,以娶亲为借口,把士兵武器埋藏在船上,夜里进入端州,斩杀谭弘玘,继而乘胜袭击广州,斩杀卢琚,接着刘隐整顿军容迎接李知柔进入广州主持节度使事务。李知柔上表朝廷任命刘隐为行军司马。其后徐彦若代替李知柔担任清海节度使,上表朝廷任命刘隐为清海节度副使,将军政之事委任给刘隐。天复元年(901年),十一月,静海节度使徐彦若去世,遗表荐举刘隐代理清海留后。

天佑元年(904年),刘隐派使者用重贿结交权臣朱温,朱温于是奏请以刘隐为清海节度使。天佑二年(905年),唐廷加任刘隐为同平章事。

开平元年(907年),朱温废唐哀帝,自行称帝,建国大梁。同年五月初三日,朱温加任刘隐为检校太尉,兼任侍中,并封爵大彭郡王 。开平二年(908年)九月,武昌节度使马殷派遣步军都指挥使吕师周率军进攻岭南,与刘隐交战十余次,夺取岭南的昭、贺、梧、蒙、龚、富六州。十月二十三日,梁朝任命刘隐兼任静海节度使、安南都护。

开平三年(909年)十二月,刘隐派遣其弟刘䶮攻打高州,刘昌鲁把他打得大败;刘昌鲁接着进攻容州,但没有攻克。刘昌鲁自己估计终究不是刘隐的对手,于是归附楚王马殷。乾化元年(911年),梁朝进封刘隐为南海王。同年三月,刘隐病危,上表朝廷委任其弟节度副使刘䶮暂时主持留后事务。三月初三日,刘隐病逝,时年三十八岁,刘䶮继任其位。

建国大汉

贞明三年(917年),刘䶮称帝,改国号大越,追谥刘隐为襄皇帝。改元乾亨。追尊刘安仁太祖文皇帝,刘谦世祖(为避李世民的讳写成代祖)圣武皇帝,立三庙。置百官,以杨洞潜为兵部侍郎,李衡礼部侍郎,倪曙工部侍郎,赵光胤兵部尚书,皆平章事。

乾亨二年(918年),刘䶮在南郊祭天,大赦境内,改国号大汉自称大汉皇帝,史称南汉。刘䶮初欲僭号,忌惮王定保不从,于是派王定保出使荆南,王定保返回后,刘䶮惧其非己,派倪曙慰劳他,告以建国。

乾亨三年(919年),刘䶮册封越国夫人马氏为皇后。马氏是楚王马殷之女。四年(920年)春天,刘䶮设置选部贡举,选拔进士、明经十余人,如同唐朝旧例,岁以为常。

乾亨七年(923年),唐庄宗李存勖进入汴京,刘䶮畏惧,派宫苑使何词出使唐朝,窥探唐朝虚实,称大汉皇帝致书大唐皇帝。何词返回南汉后,说唐国必生内乱,不足为虑,刘䶮大喜。刘䶮性好夸大,岭北商贾到南海的,大多召见,让其进入宫殿,示以珠玉之富。自称家本咸秦,耻王蛮夷,称唐朝皇帝为“洛州刺史”。

同年,大长和皇帝郑仁旻遣使献朱鬃白马向南汉求婚,使者自称皇亲母弟、清容布燮兼理、赐金锦袍虎绫纹攀金装刀,封归仁庆侯、食邑一千户,持节郑昭淳。郑昭淳好学有文辞,刘䶮与游宴赋诗,刘䶮及群臣皆不能逮,遂以刘隐之女增城县主嫁给郑仁旻。

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