在西汉末年,外戚兼权臣王莽篡夺汉室江山,新朝取代了西汉。不过王莽做了皇帝,首先是不得人心,其次是改革失败,所以新朝注定是个短命朝代,建立没多久就出现统治危机,最后被西汉宗室刘秀建立的东汉取代。

因为东汉光复了汉室江山,所以西汉和东汉合称汉朝。

事实上,虽然东汉光复了汉室江山,但新朝并不是东汉取代的,而是另一个国号汉的朝代取代的。换言之,西汉与东汉之间,还有一个汉朝,但因为这个汉朝只存在四年时间就亡国,而且在历史上没有什么影响力,所以导致鲜为人知。

西汉与东汉之间的这个汉朝,史称“玄汉”。

新朝末年,各地群雄并起,反对王莽统治,其中以绿林军和赤眉军声势最为浩大。因为王莽统治尽失民心,所以绿林军和赤眉军势如破竹,新朝军队节节败退。公元23年,绿林军为了师出有名,光复汉室江山,拥立西汉宗室刘玄为帝,延续西汉国号“汉”,史称“玄汉”,因刘玄年号更始,史称“更始帝”。

公元23年(更始元年)9月,绿林军一鼓作气攻破长安,王莽在乱军中被杀死,刘玄入主长安。至此,玄汉正式取代新朝,汉室江山成功光复。

刘玄本来就是西汉宗室,他做皇帝也是众人共同拥立的,玄汉灭掉新朝光复汉室江山,本应长久统治下去,但他做了一件非常愚蠢的事情,活生生把玄汉的寿命缩短到只有四年。

这件事情就是刘玄杀害了刘秀的大哥刘縯,导致刘秀起兵讨伐刘玄。

早在绿林军、赤眉军起义的时候,西汉宗室刘縯、刘仲、刘秀三兄弟也响应号召而起义。当时刘縯三兄弟的势力很弱,于是他们决定跟绿林军结盟。刘縯才能出众,领兵作战几乎百战百胜,在起义军中威望很高,引起了刘玄和其他绿林军将领的妒忌。刘玄被拥立为帝之后,新朝灭亡之前,他用卑鄙手段杀害了刘縯。

刘縯被杀之前,刘仲已经在跟新朝军队的作战中战死,三兄弟只剩下刘秀一人。当时刘秀仍在前线作战,当他听到大哥刘縯被刘玄杀害的消息,非常愤怒,立刻起兵讨伐刘玄。尽管前有新朝,后有刘秀,但刘玄还是率先灭掉新朝入主长安。

当时另一支起义军赤眉军也是绿林军的盟友,灭掉新朝也有赤眉军的功劳,但是刘玄入主长安之后,出现了对赤眉军赏赐不公等情况,于是赤眉军索性与绿林军决裂,并声称要取代绿林军。

公元25年(更始三年),赤眉军拥立另一个西汉宗室刘盆子为帝,因年号建世,史称“建世帝”。同年,已经具备称帝条件的刘秀称帝,仍沿用国号汉,史称“东汉”。还是同一年,赤眉军率先攻破长安,灭掉了绿林军,刘盆子取代刘玄入主长安,成为玄汉第二位皇帝。

此后两年,刘秀率领东汉军队与刘盆子的玄汉军队作战。最终在公元27年(建世三年、建武三年),东汉军队击溃了玄汉军队,刘盆子向刘秀投降,结束玄汉统治。至此,存在了仅仅四年时间(23年—27年)的玄汉灭亡,开始东汉长达近两百年的统治。

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