火药是人类掌握的第一种爆炸物,是中国古代的四大发明之一,而且被认为是对人类历史所起作用最大的发明,是我国人民对世界文明的一个伟大贡献。英国著名科学史专家李约瑟曾指出:“《武经总要》中,记载着三种关于火药的配方,它们是所有文明国家中最古老的配方。”

他还指出:“我们现在则认为,大量无可辩驳的事实证明:中世纪早期的中国人就首先用硝(硝酸钾)、硫黄和碳源之一如木炭制成了这种独特的混合物。弗兰西斯·培根(1561–1626)在约公元1600年左右曾说过,在火药、印刷术和指南针这三项发明中,火药的发明对于人类历史所起的影响最大,尽管他本人始终不知道这三者都起源在中国。

火药起源于中国古代的炼丹术,三种主要成分硝石、硫磺以及硫磺中的钾化物,都是炼丹术中常用的药物。秦汉时期,封建帝王为祈求长生不老,崇信方士,寻求不死之药,秦始皇和汉武帝都是这期间对于追求长生的最热衷者。在他们的提倡下,炼制所谓长生不老之药的方术——炼丹术日渐发展,后经两晋南北朝至唐代,炼丹家的活动不停。

虽然成仙的幻想终成泡影,但在实验化学方面却作出了一定贡献。如南朝时的陶弘景已总结出以火焰实验法来鉴别硝石(硝石,硝酸钾)与芒硝(硫酸钠),方法已近似近代分析化学所用以鉴别钾盐和钠盐的火焰实验法。

后来,又有了使硫黄“伏火”,以摸索各种药物成分而掌握火药配方的试验。这种约始于唐代的试验在进行时如稍有不慎,便可引起炼丹炉爆炸乃至丹房失火等事故,因为这些药料配合起来易点火,能猛烈燃烧并发生爆炸,所以被人们称作“火药”。

将火药用在武器制造并投入实战,在我国约开始于唐代末年。唐哀宗天祐四年(907),淮南杨行密的部将郑璠攻打豫章城(今江西南昌)时,曾利用“发机飞火”烧毁豫章城的龙沙门。这一次战例一般被认为是火药武器出现的最早战例。

宋太祖开宝八年(975)灭南唐时,使用过用弓弩发射的火箭和用炮(发石机)抛射的火炮,正是因为改用装有火药的弹丸来代替石头,于是“炮”字原来从“石”才改为从“火”了。这之后不断有关于制造和使用火药兵器的记录,然而具有最完备系统的,还是《武经总要》中关于火药和火器制造的记载。

《武经总要》中记载了被李约瑟博士称之为“最古老的配方”的三种火药兵器配方。包括:一、火炮火药法;二、毒药烟球火药法,三、蒺藜火球火药法。

其中第二种“毒药烟球”,就是本节开始时描述的以炮发射的毒烟火器,其配方是:“球重五斤,用硫黄一十五两,草鸟头五两,焰硝一斤十四两,芭豆五两,狼毒五两,桐油二两半,小油二两半,木炭末五两,沥青二两半,砒霜二两,黄蜡一两,竹茹一两一分,麻茹一两一分,捣合为球。贯之以麻绳一条,长一丈二尺,重半斤,为弦子。更以故纸十二两半,麻皮十两,沥青二两半,黄蜡二两半,黄丹一两一分,炭末半斤,捣合涂敷于外。若其气熏人,则口鼻血出。二物(按,指毒药烟球与烟球)并以炮放之,害攻城者。”

一般认为,火药出现于中国唐代。北宋《武经总要》第一次提到“火药”一词。不过,古中国并没有出现近代火药学,是因为注重应用而缺乏系统的理论研究,知其然而不知其所以然;如宋元,火药两大理论两个出现在明朝(君臣佐使、阴阳乾坤幻出神物),但缺乏系统的化学知识。在火药的配制工艺上,明代的《西法神机》与《火攻掣要》记载的火药配制技艺同欧洲17世纪的火药配制技艺十分相近,从中国火药配比与英国相差无几,但火药质量不佳有泥沙。

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